英国企业破产激增,贸易保险收拾残局

  2017年,英国企业倒闭、破产的数量达到了4年来的最高点,英国政府破产服务机构的数据描绘了2018年更加悲观的景象。2018年第二季度,也就是有数据可查的最新时期,英格兰和威尔士的新公司破产总数比2017年同期增长了12%。在苏格兰,这个数字是18.2%;而北爱尔兰,则高达108.3%。与此同时,越来越多的公司正努力应对销售低于预期、合同被推迟或中止的问题。安永(EY)数据显示,2018年第二季度,英国企业利润警报同比增长29%。而生意兴隆时可不是这样的。
  
  在这场“大残杀”中,贸易信用保险公司正努力收拾残局。它们在2018年第二季度共支付了9200万英镑的赔付额——这是自2007年英国保险商协会(ABI)开始保持记录以来的最高季度数字。这在很大程度上是由于当年1月英国建筑公司Carillion倒闭造成的巨大影响。
  
  英国零售业是这一困难时期最明显的受害者。由于政治和经济风暴的肆虐,英国弗雷泽之家(House of Fraser)、“一磅店”(Poundworld)等零售商以前的忠实拥趸者纷纷离去,英国大街上留下了类似瑞士奶酪的景象。造成这种情况的原因是多方面的,其中包括通货膨胀加剧、全国最低工资水平提高、网上购物的兴起以及消费方式的结构性变化等。
  
  英国“脱欧”的投票结果是最明显的致因,随之而来的英镑贬值推高了已经以微薄利润经营的企业的进口价格——尽管英国“脱欧”事务大臣多米尼克·拉布(Dominic Raab)迅速淡化了“英国决定退出欧盟完全应该为英国企业的困境负责”的说法。



   
  不可承受之重
  
  尽管ABI的数据显示英国的贸易信用保险公司目前为帮助企业应对日益棘手的生存环境,创纪录地覆盖了3400亿英镑的贸易额,但该协会表示,使用贸易信用保险的企业还是太少了,需要做更多的工作来鼓励它们购买该产品。
  
  “像英国建筑公司Carillion这样高调破产的企业带来的涟漪效应可能对整个供应链产生破坏性影响,冲击数千家公司。”ABI助理董事马克·谢波德(Mark Shepherd)在一份声明中说:“贸易信用保险的重要性从未像现在这样凸显——没有它,任何企业的生存都可能面临风险。然而,由于太多的企业任由不偿还债务而运作,因此仍然存在巨大的保护缺口。这个差距需要缩小。”
  
  “Carillion或弗雷泽之家这样的例子破坏性很大。它们就如立在沙滩上的旗帜,告诉我们,若是没有贸易信用保险,很多人可能无法生存,而那些拥有它的人将会存活下来。”全球贸易信贷联盟(GTCA)董事总经理特雷弗·普莱斯(Trevor Price)说:“弗雷泽之家的许多供应商都摇摇欲坠,因为损失太大,它们可能无法从中恢复过来。这种多米诺骨牌效应对它们来说很糟糕。”
  
  保险经纪商Parker Norfolk负责人劳拉·弗格森(Laura Ferguson)说,最近的破产事件导致寻求贸易信用保险的企业增加,主要是零售业和建筑业。

  
  一下雨就合上的伞
  
  不过,随着商业环境的恶化,一些保险公司正在失去勇气。据报道,2018年10月,主要贸易信用保险公司Atradius停止了为商业街零售商Debenhams提供信用担保。此前,裕利安宜集团(Euler Hermes)曾表示,将降低Topshop的所有者阿卡迪亚集团(Arcadia Group)的制造和销售之间准备承保的商品价值。一位贸易信用保险商公开表示:“我们试图了解新趋势和新行为。现在,我们对外面的商业状况相当担忧。”
  
  削减贸易信用保险覆盖面,可能会导致供应商要求提前付款,从而给零售商营运资金带来进一步的压力。对于那些已经濒临破产的公司来说,失去保护会带来不可逆转的破产临界点。同时,它也会损害人们对贸易信用保险的认知。在全球金融危机期间,当传统的可取消保险的承保人取消了数十万的信用限额时,贸易信用保险被批评为“一下雨就合上的伞”,贸易信用保险一直在克服形象问题。不过,10年过去了,保险公司在寻找更好的风险评估方法以避免“一有雨迹就回家”方面,已经变得富有创新性。
  
  “在前一次由银行驱动的衰退中,保险承销商意识到,它们需要得到比简单地存档账户更多的最新数据。它们非常努力地刺激来自企业的管理信息的流动,这样就能掌握脉搏,如果发生了戏剧性的事情,就不必反应过度。”普莱斯说。
  
  尽管如此,在提供足够的保险覆盖面和维持自身正常经营之间的紧张关系中,还是要付出一些代价的,保险的价格看起来可能会上升。裕利安宜集团首席执行官威尔弗里德·弗斯特莱特(Wilfried Verstraete)最近告诉英国《金融时报》,该公司的目标是平均提高5%的保险定价。他说:“我们在英国没有减少风险敞口或风险偏好,但我们变得更加谨慎。”
  
  “提价的问题在于,如果一个承销商提高保险费率,另一家承销商就可能降低保险费率。”保险经纪商Parker Norfolk的贸易信贷总监罗伯·法库哈森(Rob Farquharson)说。尽管裕利安宜的竞争对手Atradius尚未宣布加价,但他相信很可能会随之而来。
  
  企业最糟糕的时期,保险公司最好的时期
  
  由于有关英国在2019年3月退出欧盟的关键问题仍未解决,企业对于自己继续经营的能力越来越感到不安。英国特许采购与供应研究所最近的一项调查显示,如果“脱欧”导致海关延误10~30分钟,每10家企业中就有一家的高管担心破产。鉴于这种前景,英国企业开始为最糟糕的情况做准备,贸易信用保险业浮现增长机会。
  
  “英国‘脱欧’有什么影响?对我们来说,因为开展了许多新的业务,我们正在度过美好的时光。”全球贸易信贷联盟董事总经理普莱斯补充道,虽然市场容量的寿命不太确定,但是目前市场需求确实很大。
  
  普莱斯继续说:“这从来都是很难保证的。如果承销商做了它们需要做的事情,也就是当商品变得更有价值时抬高价格,那么它们应该能够承受更多的损失。我们需要持一种积极的心态,当市场需求增加时,我们必须想办法满足它。”
  
  普莱斯主张,为即将到来的困难时期持有更多的储备金,并在人们希望得到保险时进行风险定价,而不是“在损失来临时,随股东的短期要求起舞”。他表示,这将带来一个可持续发展的市场,当需求激增时,这个市场也将会随之扩容。
  
  即使那些对英国“脱欧”持乐观态度的企业,贸易信用保险也提供了急需的支撑。“我们看到更多关于替代市场的询盘,但我不确定这在多大程度上归因于‘脱欧’和那些可能首次在欧盟以外进行贸易的企业。”法库哈森表示:“公平地说,目前的环境意味着现在是企业研究信用保险的好时机。”
  
  从逻辑上讲,贸易信用保险市场的表现应该与经济表现截然相反,当出现萧条时,保险公司应该在新业务方面蓬勃发展。“不幸的是,这种情况并未发生。因为承销商对失败的反应是更加谨慎地承担书面风险,往往导致风险组合收紧,并开始撤回或减少对较弱企业的承保。”普莱斯说。
  
  然而,为了维持产业的可持续发展,保险商需要在阳光明媚时制造干草、囤积储备,以满足困难时期的需求。近期高调的破产事件让供应商感到恐惧,它们现在正寻求购买更多的信用保险,但信用保险公司是否有能力并愿意承保,仍需拭目以待。
  
  (译/李前)


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