聚焦美国:企业破产“两重天”

文/科法斯集团




  新冠肺炎疫情(以下简称“疫情”)对美国经济造成了严重的打击。自2020年3月起,遏制疫情传播的举措使经济活动突然停止,导致2020年第一季度美国经济同比萎缩5%,创2008年以来最大降幅,同时失业率也大幅上升。美国已宣布其经济进入衰退期。预计2020年第二季度美国经济下滑将更加严重。
  
  2020年5月,美国各地重新开放,这将使美国经济逐步复苏。根据科法斯集团(以下简称“科法斯”)的预测,2020年,美国经济将萎缩5.6%,2021年将回升至3.3%。包括德克萨斯州、佛罗里达州和加利福尼亚州在内的几个州的疫情在2020年6月卷土重来,将使重启不久的美国经济再次熄火。
  
  供需双重冲击已经导致美国企业收入大幅下降,对其现金流构成压力。这种情况将导致无法履行财务义务的公司数量增加,迫使它们破产。然而,与欧洲的趋势类似,美国法院行政管理办公室(Administration Office of the United States Courts)2020年第一季度的官方数据及美国破产协会(American Boundary Institute,ABI)2020年4月和5月的预测数据显示,自2020年2月以来,美国企业破产总数有所下降。依据美国《破产法》第7章(清算)提出的破产申请量显著减少,证明了这一趋势。
  
  不过,依据美国《破产法》第11章(重组)寻求破产保护的企业数量骤然增加(2020年5月同比增长48%),预示着自2020年下半年起,与疫情相关的美国企业破产数量将全面上升。考虑到此次疫情冲击的严重性及支持措施逐渐到期,科法斯预测,2019年年底至2021年年底,美国企业破产数量将同比增长43%。
  
  美国企业总体资产负债表的健康状况突出表明,航空航天、零售、汽车和能源行业最为脆弱。据科法斯预测,未来数月美国将有大量“僵尸”企业走向破产。尽管“僵尸”企业的偿付能力和盈利能力岌岌可危,但过去10年间,美国保持运营的“僵尸”企业数量仍不断增加,2019年约占美国企业总数的6%以上。这些“僵尸”企业也可能在未来几个月内破产。更重要的是,随着越来越多的企业被迫利用债务应对收入损失,陷入困境的企业也将成倍增加且破产风险不断累积。
  
  近期企业破产数量减少:勿被假象迷惑
  
  疫情引发的危机中断了美国经济自1854年以来最长的一个扩张周期(10年零8个月),2019年美国企业破产数量出现了自2009年以来的首次年度增长。制造业主导的经济活动放缓,以及零售业和美国页岩气等脆弱行业的企业破产数量不断增加,促成了这一趋势的形成。
  
  根据美国法院行政管理办公室公布的数据,与2018年相比,2019年美国启动的破产诉讼案数量增长了2.5%。2020年第一季度末该办公室公布的数据显示,美国企业破产诉讼案数量在2020年1月同比增长21.4%之后,从2月开始下降。尽管为了遏制疫情传播实施了封锁措施,但2020年4月和5月美国企业破产诉讼案数量仍略有下降。
  
  最近几个月,企业依据美国《破产法》第7章(清算)提出的破产申请数量显著减少与依据美国《破产法》第11章(重组)寻求破产保护的数量骤然增加形成了强烈对比。但从总体上看,美国企业破产诉讼案数量似乎已经大幅减少。与欧洲一样,这种趋势主要归因于破产法院停摆、债务公司的观望态度及企业流动性援助措施。
  
  首先,破产法院停摆。自2020年3月起,美国破产法院不得不关闭大门。虽然很难估计这一调整对其运营的影响,但可以想象,这直接导致了申请破产的企业数量的减少。
  
  其次,债务公司持观望态度。实际上,根据美国《破产法》第7章清算程序的要求,企业(或个人独资企业中的个人)需要披露其所有资产、收入、债务和开支。然后,司法代表负责出售企业资产,出售所得用于偿还债权人。通过这一程序,企业或企业家卸掉了债务重负,但必须永久停止经营活动。由于非自愿破产程序(由希望获得偿付的债权人发起)相当罕见,因此只有深度陷入困境且前景暗淡的企业,才有可能在关门的几个月内选择走美国《破产法》第7章规定的路线。
  
  最后,支持措施可使企业改善现金流。例如,早在2020年3月17日,美国联邦政府就宣布将企业所得税缴纳期限从原来的2020年4月15日延长至2020年7月15日。相关法案还规定部分税收和费用可延期缴纳,以在此收入紧缩的特殊时期支持企业的流动性。工资保障计划(PPP)还通过由美国政府机构——小企业管理局(Small Business Administration)担保的贷款,向中小企业提供现金流援助。除了联邦政府的回应,美国各州和地方税务机关也推出了税收减免措施。美国企业可从延迟清偿债务中获益。
  
  尽管如此,美国破产法院在2020年3月、4月和5月记录到的企业依据美国《破产法》第11章提交的破产申请数量却大幅增加。根据美国破产协会(ABI)的数据,依据美国《破产法》第11章的程序申请破产的企业数量在这3个月里分别上升了18%、26%和48%。这一增长趋势反映了疫情的早期效应。在此期间,赫兹租车(Hertz)、杰西潘尼(J.C.Penney)、怀丁石油(Whiting Petroleum)等公司被迫进入重组程序。
  
  依据美国《破产法》第11章申请破产保护的企业数量的增加也可能与2019年2月19日《小企业重组法》的实施有关。该法可使有困难的小企业更容易获得破产保护。虽然现在评估该法对企业破产的影响还为时过早,但这些变化应该会鼓励更多的公司寻求美国《破产法》第11章的保护。
  
  随着美国经济活动的恢复、企业支付期限压力的加大,以及支持措施的到期,预计2020年下半年美国企业破产数量将反弹。
  
  高负债公司面临破产和“僵尸化”威胁
  
  自2008年全球金融危机以来,美国非金融企业的债务累积速度非常快,到2019年年底,几乎占其国内生产总值(GDP)的47%。未来几个月,美国企业破产量上升的趋势似乎更加不可避免。为了应对疫情,美国企业努力获得足够的流动性,使债务积累不断升级,2020年第一季度末占美国国内生产总值的比重创下48.7%的历史新高。2008—2009年经济衰退后,美联储实施的历史性低利率助长了债务的积累,增加了金融脆弱性。由于收入和现金流受到冲击,那些持有短期债务的企业将面临巨大的破产风险。
  
  我们使用美国人口普查局(US Census Bureau)发布的季度报告来确定行业的脆弱性。2019年第四季度,美国大多数行业的杠杆比率(杠杆比率越高,表示企业依赖债务融资的程度越高)高于0.5,表明企业主要通过债务融资。其中,零售、航空航天、汽车、造纸和制药行业的杠杆比率较高。从20多年的历史数据看,航空航天行业的杠杆比率一直是最高的,值得注意的是,自2010年以来,该行业的杠杆比率仍在稳步上升。这种上升势头在服装和百货零售行业也可以观察到(尤其是2011年以来)。
  
  虽然杠杆比率指标初步反映了每个部门的脆弱程度,但它并没有确定哪些部门最有可能因疫情的冲击而受到最直接的流动性压力。在此方面,速动比率(企业速动资产与流动负债的比率)则更具体。根据美国人口普查局发布的季度报告,2019年第四季度,美国零售业的流动性状况最为脆弱。因此,该行业近期出现大量企业破产似乎并不令人惊讶。航空航天业也受到了疫情的严重打击,流动性尤其不足。尽管石油和煤炭制造商看起来并没有负债累累,但他们在偿还债务方面仍可能遇到困难。另外,汽车行业的流动性也比较脆弱。
  
  在这种情况下,债务的积累加剧了人们对“僵尸”企业数量增加的担忧。这些“僵尸”企业负债累累,经营难以为继,它们往往利用低利率借贷维持生计。科法斯以美国上市公司为样本进行的测算结果表明,“僵尸”企业的比重近年来确实有所增加,2019年占美国上市公司数量的6%以上。而在美国中小企业中,“僵尸”企业的比重可能更大。
  
  相关研究资料表明,生产率较低的“僵尸”企业往往会排挤生产率较高的企业的投资和就业。企业“僵尸化”将是未来几个月美国监控的重点风险。
  
  (本文节选自2020年7月9日科法斯经济刊物,原文标题为“United States: Two-speed Business Bankruptcies”,作者为科法斯集团经济学家Ruben Nizard。译/李前)


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